Ours polaires dans la baie de Baffin plus maigres, ayant moins de petits en raison de moins de glace de mer

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Un ours polaire dans la baie de Baffin, à l'ouest du Groenland en 2012 vu du ciel. Crédit photo: Kristin Laidre, Université de Washington

Les ours polaires passent plus de temps sur terre que dans les années 1990 en raison de la réduction de la glace de mer, selon une nouvelle étude menée par l'Université de Washington. Les ours de la baie de Baffin s'amincissent et les femelles adultes ont moins de petits que lorsque la glace de mer était plus disponible.

La nouvelle étude, récemment publiée dans Ecological Applications, comprend le suivi par satellite et la surveillance visuelle des ours polaires dans les années 1990 par rapport aux années plus récentes.

«Les changements induits par le climat dans l'Arctique affectent clairement les ours polaires», a déclaré l'auteur principal Kristin Laidre, professeur agrégé à l'UW des sciences aquatiques et halieutiques. "Ils sont une icône du changement climatique, mais ils sont aussi un indicateur précoce du changement climatique car ils dépendent tellement de la glace de mer."

L'équipe de recherche internationale s'est concentrée sur une sous-population d'ours polaires autour de la baie de Baffin, la grande étendue océanique entre le nord-est du Canada et le Groenland. L'équipe a suivi les mouvements des ours polaires femelles adultes et évalué la taille des portées et la santé générale de cette sous-population entre les années 1990 et la période de 2009 à 2015.

Les mouvements des ours polaires suivent généralement la croissance annuelle et le retrait de la glace de mer. Au début de l'automne, lorsque la glace de mer est à son minimum, ces ours se retrouvent sur l'île de Baffin, du côté ouest de la baie. Ils attendent sur terre jusqu'à l'hiver où ils peuvent à nouveau s'aventurer sur la banquise.

Lorsque la baie de Baffin est recouverte de glace, les ours utilisent la surface solide comme plate-forme pour chasser les phoques, leur proie préférée, pour voyager et même pour créer des tanières de neige pour leurs petits.

"Ces ours vivent dans une zone de glace saisonnière, ce qui signifie que la glace de mer se dissipe complètement en été et que c'est de l'eau libre", a déclaré Laidre. "Les ours dans ce domaine nous donnent une bonne base pour comprendre les implications de la perte de glace de mer."