Les opossums pollinisateurs confirment une théorie vieille de plusieurs décennies

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De nouvelles images de pollinisation nocturne des plantes par les opossums mettent en lumière des recherches inédites de près de trente ans

12 février 2020
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Contact: Zoe Gentes, gro.asenul@setnegz, (202) 833-8773

Cet opossum à grandes oreilles est un pollinisateur très important pour une fleur délicate couverte de bractées. Photo gracieuseté de Felipe Amorim.

Au Brésil, il y a une plante si étrange que les chercheurs ont prédit – et 27 ans plus tard, prouvé – que les opossums sont essentiels à sa pollinisation. Les résultats sont publiés dans la revue de l’Ecological Society of America Écologie.

La plante Scybalium fungiforme, une espèce de champignon peu connue de la famille des Balanophoraceae, a des grappes de minuscules fleurs pâles qui sont entourées et hébergées par une surface dure de bractées – comme sur un artichaut. En raison de leur forme d'écailles, les bractées doivent être ouvertes ou pelées pour exposer les fleurs et le nectar aux pollinisateurs tels que les abeilles.

Alors que la plupart des espèces de la famille des Balanophoraceae sont principalement pollinisées par les abeilles et les guêpes, des chercheurs de l'Université d'État de São Paulo à Botucatu, au Brésil, ont émis l'hypothèse de quelque chose de différent. Ils pensaient que les opossums, avec leurs pouces opposables, seraient un pollinisateur clé pour S. fungiforme en raison des bractées difficiles couvrant les fleurs.

Au début des années 1990, Patrícia Morellato, professeur à l'université, a fait la première prédiction. Elle et ses collègues ont étudié la plante et ils ont capturé un opossum avec du nectar sur le nez. Leurs observations n'ont pas été publiées parce qu'ils n'ont pas enregistré ni obtenu de preuves directes des opossums pollinisant les fleurs.

Felipe Amorim, professeur adjoint à l'université et auteur principal de cette étude, n'a rencontré la plante qu'en 2017, mais a émis l'hypothèse qu'un mammifère non volant est nécessaire à la pollinisation en fonction de la morphologie de la fleur. En avril 2019, ses élèves ont émis l'hypothèse indépendante que les rongeurs pourraient peut-être agir comme les principaux pollinisateurs de cette espèce. «À cette époque, aucun de nous ne savait quoi que ce soit des observations non publiées faites par Patrícia dans les années 90», explique-t-il.

Dans cette capture d'écran du piège photographique, un opossum visite l'inflorescence (fleurs) de la plante et décolle les bractées pour se rendre au nectar. Photo gracieuseté de Felipe Amorim.

En mai 2019, Amorim et une équipe de chercheurs se sont rendus dans la réserve biologique de Serra do Japi, située à environ 50 km de la zone étudiée par Morellato, et ont installé des caméras de vision nocturne pour enregistrer l'activité des visiteurs floraux nocturnes. Les caméras ont capturé des opossums enlevant des bractées de la plante ressemblant à un champignon et poussant leurs visages dans les fleurs pour manger le nectar. Ce fut la première preuve directe d'opossums pollinisant la plante.

Amorim a envoyé à son collègue Morellato les images. «Quand elle a regardé les vidéos», dit-il, «elle m'a envoyé un message vocal aussi excité que nous lorsque nous avons vu l'opossum visiter les fleurs pour la première fois, car c'était la première fois qu'elle voyait quelque chose qu'elle avait prédit depuis deux décennies et demie. depuis!"

Les chercheurs avaient fait la prédiction d'opossum basée sur le «syndrome de pollinisation» – le concept que les attributs floraux tels que la couleur, la morphologie, l'odeur et la taille reflètent l'adaptation d'une espèce végétale à la pollinisation par un certain groupe d'animaux. Les opossums, ayant des «mains» avec les pouces opposables, sont capables de décoller les feuilles en forme d'écailles couvrant les fleurs de S. fungiforme. La plante a d'autres visiteurs floraux qui agissent comme pollinisateurs secondaires une fois les bractées enlevées – les abeilles et les guêpes dominent la foule, mais un visiteur supplémentaire surprenant était plusieurs colibris.

«Sur la base de la morphologie des fleurs», dit Amorim, «Morellato, mes élèves et moi-même pouvions prédire en toute sécurité que cette plante devrait être pollinisée par des mammifères non volants, mais la présence de colibris venant au sol pour visiter ces fleurs était quelque chose de complètement inattendue pour moi. »Morellato n'avait pas vu de colibris visiter cette espèce sur son site d'étude dans les années 90, mais les chercheurs ont récemment obtenu des preuves indirectes que des colibris visitent la plante dans les deux sites d'étude.

Un colibri Woodnymph à tête violette visite l'inflorescence. Photo gracieuseté de Felipe Amorim.

Les auteurs espèrent continuer à étudier les pollinisateurs de S. fungiforme évaluer l'efficacité de chaque groupe de visiteurs floraux (mammifères, colibris, abeilles et guêpes) afin de quantifier leur contribution à la production fruitière de cette plante. Ils veulent également analyser les composés chimiques du nectar et de l'odeur florale, qui peuvent révéler beaucoup sur l'adaptation d'une plante à un groupe donné de pollinisateurs.

Dans l'ensemble, l'histoire est intéressante à raconter, l'aboutissement de près de trois décennies de prédiction et d'observation basées sur la coquille dure entourant un bouquet de petites fleurs. Amorim considère que "au moment où les mammifères non volants ont été prédits pour la première fois comme les pollinisateurs de cette plante ressemblant à un champignon, j'avais environ 11 ans, et la plupart des auteurs de cette étude n'étaient même pas nés!"


Article de journal

Amorim, F.W., et al. 2020. «Mon Dieu, quel animal peut le polliniser? Une plante holoparasitaire semblable à un champignon potentiellement pollinisée par les opossums. » Écologie. DOI: 10.1002 / ecy.3001.

Auteurs

Felipe W. Amorim, Caio S. Ballarin et Leandro Hachuy-Filho, Gabriel Mariano, Denis Augusto Zabin, Hugo Gonçalves Dias Queiroz, João Henrique Servilha, Pedro Augusto Lacerda-Barbosa, Jennyfer G. Costa; Institut des biosciences, Université d'État de São Paulo, Botucatu, SP, Brésil.

Ana Paula Moraes; Centre des sciences humaines et naturelles, Université fédérale d'ABC, Campus São Bernardo do Campo, SP, Brésil.

Leonor Patrícia C. Morellato; Institut des biosciences, Université d'État de São Paulo, Rio Claro, SP, Brésil.

Contact auteur:

Felipe Amorim rb.moc.oohaynul@epilefmiroma

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