Les hérissons et les furets envahissants s'habituent et classent les odeurs

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Comprendre le comportement et les stratégies de chasse aux prédateurs est essentiel pour protéger les espèces indigènes vulnérables

15 juillet 2020
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Contact: Heidi Swanson, (202) 833-8773 ext. 211, gro.asenul@idieh

Pour attraper un voleur, dit le proverbe, il faut penser comme un voleur. Il en va de même pour les prédateurs envahissants: pour déjouer leurs déprédations sur la faune indigène, les scientifiques doivent comprendre comment ils pensent.

Un furet sauvage, capturé pour cette expérience puis relâché, étudie l'odeur dans un bocal placé dans son enclos. Les chercheurs ont utilisé des caméras pour surveiller l'activité nocturne des prédateurs. Les furets chassent principalement des lapins, mais mangent des œufs ou des poussins s'ils les trouvent. Photo gracieuseté de Grant Norbury.

Une nouvelle étude publiée dans la revue Ecological Society of America Applications écologiques examine comment les prédateurs de mammifères envahissants s'habituent à la fois aux signaux des proies aviaires et les généralisent. Le Dr Price et son équipe de Manaaki Whenua Landcare Research ont étudié le comportement des furets et des hérissons – des mammifères envahissants en Nouvelle-Zélande – dans une expérience en extérieur pour comprendre comment ils chassent les proies aviaires. La découverte pourrait avoir des applications de conservation pour protéger les espèces d'oiseaux indigènes.

Des recherches antérieures ont établi que le «camouflage chimique» pourrait être un moyen efficace de dissuader les espèces envahissantes de nuire aux populations d'oiseaux vulnérables: les scientifiques peuvent diffuser des odeurs d'oiseaux attrayantes près des nids avant l'apparition des œufs, de sorte que le prédateur finit par ignorer l'odeur, même après de délicieux œufs devenir disponible.

Cette étude va plus loin, montrant que les prédateurs invasifs apprennent non seulement à identifier (ou à ignorer) certaines odeurs associées à la nourriture, mais ils peuvent également classer les odeurs similaires en groupes.

Un hérisson sauvage envahissant, capturé pendant la durée de cette expérience, sent le pot dans son enceinte. Photo gracieuseté de Grant Norbury.

«Nous essayons de comprendre comment ces prédateurs ont été si efficaces pour détruire la faune indigène», explique Catherine Price, associée de recherche postdoctorale à l'Université de Sydney et auteure principale de l'étude. «Nous recherchons de nouvelles façons d'exploiter les modèles et les traits de comportement pour comprendre pourquoi les espèces indigènes sont si vulnérables et comment les protéger.»

En Nouvelle-Zélande, les prédateurs de mammifères envahissants ont dévasté les populations locales d'oiseaux, en particulier le trypanophile, le pluvier à double bande, le kakī et la sterne à front noir, dont les populations nichent en même temps et dans des endroits similaires. Ces colonies de nidification sont le canard assis proverbial: sans défense, un petit nombre de prédateurs comme les furets et les hérissons peuvent essentiellement éliminer presque une génération avec très peu d'effort.

Les hérissons et les furets sont des généralistes. Les furets chassent principalement des lapins mais ne refuseront pas un repas facile d'œufs ou de poussins. Les hérissons mangent surtout des invertébrés et des baies, mais aiment aussi les œufs, surtout juste après l'hibernation lorsqu'ils ont particulièrement faim.

Price voulait comprendre comment les prédateurs recherchent les colonies d'oiseaux. Alors que les humains sont principalement visuels, de nombreux autres animaux – y compris les furets et les hérissons – tirent plus d'informations d'autres sens, y compris leur odorat.

"Parce que les humains ne sont pas des espèces olfactives, nous ne pensons pas souvent à l'odeur", a déclaré Price. «Mais ces prédateurs sont très sensibles à l'odeur et aux coûts de l'odeur. Ils réagissent très rapidement si une tactique de chasse – comme suivre une certaine odeur – ne fonctionne pas. "

Price et son équipe ont capturé des furets et des hérissons locaux et les ont exécutés à travers une série de traitements contrôlés dans des enclos extérieurs ressemblant à leur habitat naturel pour examiner comment ces prédateurs catégorisent les odeurs – s'ils regroupent les odeurs de types d'oiseaux similaires ensemble – et comment et s'ils s'habituent aux odeurs. C'est la première fois que ce type de recherche est effectué sur ces prédateurs dans un environnement extérieur contrôlé.

Le kaki, ou échasse noire (Himantopus himantopus) comme celui-ci sont des espèces d'oiseaux nicheurs au sol originaires de Nouvelle-Zélande dont la population est menacée par des espèces envahissantes. Le camouflage chimique comme celui de l'expérience du Dr Price peut aider à protéger leur population, qui est en danger critique d'extinction. Photo gracieuseté de Michele Lamberti. (Marque du domaine public 1.0)

La question de la catégorisation révèle beaucoup de choses sur les stratégies de chasse et les priorités du prédateur. La séparation des odeurs en espèces individuelles nécessite un investissement qui n'est pas toujours mérité. Dans certains cas, il suffit que les furets ou les hérissons reniflent simplement une large catégorie de proies, comme les «oiseaux nicheurs au sol avec des œufs à cette période de l'année», mais il n'est pas pertinent de savoir exactement quel type d'oiseau ils sentent.

"L'idée que les animaux regroupent les proies par l'odorat est excitante", a déclaré Price. "Nous n'avions jamais supposé que les animaux sauvages faisaient cela auparavant, et maintenant nous avons montré qu'ils peuvent le faire en utilisant l'odorat."

L'équipe a découvert que les furets ont généralisé les odeurs aviaires (dans ce cas, les goélands et les cailles), mais pas les hérissons. À bien des égards, cela a du sens: les furets consomment beaucoup de proies en plus des espèces d'oiseaux, donc distinguer les odeurs d'oiseaux peut ne pas valoir le temps ou l'énergie d'un furet. La saisonnalité peut également avoir joué un rôle. Dans l'expérience, les hérissons se préparaient à passer en hibernation, ce qui les rendait particulièrement motivés pour trouver facilement des repas de haute qualité.

Cette découverte indique qu'il pourrait être possible de protéger les colonies d'oiseaux en distribuant l'odeur des oiseaux dans la région. Si une zone entière était saturée par l'odeur d'une espèce de terrain de nidification, elle pourrait protéger une colonie de nidification. Les prédateurs s'habituaient à l'odeur et l'ignoraient, cherchant d'autres proies.

"Il est important de comprendre comment l'odeur des groupes de prédateurs est importante, car s'ils se généralisent, nous n'avons pas à éteindre l'odeur de l'oiseau que nous protégeons; nous pouvons éliminer les odeurs de poulet ou de caille que nous pouvons facilement obtenir en abondance », a déclaré Price.

Comprendre comment les prédateurs envahissants chassent et pensent donne aux scientifiques et aux écologistes un avantage dans la protection des proies indigènes. D'autres études pourraient révéler davantage de moyens de protéger les populations indigènes en exploitant les comportements des prédateurs.


Article de journal:
Price, Catherine, et al. 2020. «Les prédateurs de mammifères envahissants s'habituent aux signaux des proies aviaires et les généralisent: un mécanisme pour conserver les proies indigènes.» Applications écologiques. DOI: doi.org/10.1002/eap.2200

Auteurs:
Catherine J Price, Peter B Banks; École des sciences de la vie et de l'environnement, Université de Sydney, Camperdown, Nouvelle-Galles du Sud, Australie
Samantha Brown, Cecilia Latham, A. David M. Latham, Roger P. Pech, Grant L. Norbury; Manaaki Whenua Landcare Research, Lincoln, Nouvelle-Zélande

Contact auteur:
Catherine Price (ua.ude.yendysnul@ ecirp.enirehtac)